源之原味

 

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太吵了 让我在库珀咖啡吧里听到 阿钦 Bhowmik 说这不打扰他他有一个超级大国, 他说。如果我仔细观察-非常密切-我可以看到从他的耳朵运河到小设备隐藏在他的耳朵后面的微小塑料管。助听器正在运行机器学习算法, 持续监控他的 "声学环境", 帮助他听到他想要听到的内容。在咖啡店, 设备决定这是一个 "噪音讲话" 的情况, 并自动抑制背景颤振和浓缩咖啡机的声音, 并集中四个方向话筒 (每台设备中的两个), 以放大我的声音, 而不是。

但这不是很酷的部分。近年来, 其他高端助听器也包括类似技术, 斯塔基听力技术的新里维奥 AI 助听器也计算了您的步骤, 并跟踪您花了多少时间与人交谈, 而不是孤立。他们可以检测佩戴者何时倒下, 而即将到来的软件更新将能够通知心爱的911人。他们甚至可以听另一种语言, 在你耳边低声说一个近乎实时的翻译, 星际迷航 风格。虽然这些功能中的部分或全部都可在称为 "听戴设备" 的消费类设备中使用, 但它们从未被装入助听器--政府批准的医疗设备必须小巧、舒适, 并包括持续数天的电池。而不是几个小时。

如果斯塔基兑现所有这些承诺, Bhowmik 上周在明尼阿波利斯附近的斯塔基总部揭幕的里维奥 AI, 可能会使发霉的老助听器行业摆脱其销售的利基.....。今天, 估计有4亿6600万人听力丧失的人数只有5000万使用助听器。通过添加其他功能, 斯塔基希望最终使所有未经处理的人都能购买他们不想承认的产品。这是苹果剧本中的一页。斯塔基的首席技术官 Bhowmik 说: "乔布斯推出 iPhone 时, 他完全扰乱了一个完美的手机市场, 将手机、互联网通信器和 iPod 整合到一个产品中, 使其成为一种多功能设备"。"苹果对智能手机做了什么, 我们将对助听器进行操作。

这是个很大的话题, 但是斯塔基有很好的机会可以把它拉开, 最有理由去尝试。这家5000人的公司是五家企业之一, 其他四个公司设在欧洲, 销售全球助听器的90% 以上。这可能是最具创新性的地段, 从90天的试用到所有的, 但不可见的耳道管模型中引入了一切。如果任何一家公司想知道如何增长高利润, 70亿美元的助听器业务, 斯塔基不是一个坏赌注。

新的竞争对手出现

麻烦的是, 斯塔基可能是 竞争 与一些更强硬的对手不久。随着 Siri 和 Alexa 等个人助理改变了消费者访问信息的方式, 硅谷最强大的公司正在致力于自己的基于 ear 的设备。熟悉苹果的想法的人们说, 苹果公司有兴趣创建 "hearable" 型产品, 并使用传感器跟踪各种健康指标。据熟悉其计划的人士透露, 亚马逊决心从智能音箱中解放 Alexa, 并将她带入入耳式设备中, 无论您身在何处, 她都可以在那里填写您的购物单。谷歌有不同的项目来做同样的搜索和其他服务。

巨人的兴趣恰逢去年的通过 非处方助听器法, 这将创建一个新的类助听器, 不会被监管为医疗器械, 对轻度到中度听力损失的人。这将使其他人能够将性感的新型耳型产品作为助听器来推销--比传统助听器更少的钱和更少的麻烦。今天, 你需要由一位听力师测试, 他的服务和助听器平均收费为3500美元。这项法律的支持者将会在 mid-2020 生效, 预计在大盒零售商和药店可以使用非处方模型, 几乎可以在其他任何地方购买便宜的阅读眼镜, 价格为500美元或更少。

斯塔基听力技术首席执行官威廉. 奥斯汀推动该公司增加助听器的功能。

斯塔基听力技术

斯塔基的高管们坚称, 竞争威胁被夸大了, 因为听戴设备将瞄准那些现在不戴助听器的人。他们说, 里维奥 AI 仅仅是最近和最大的一步, 首席执行官威廉奥斯汀的长期计划, 使助听器不仅仅是助听器。在1967年他在一家小型助听器维修店工作的启发下, 奥斯汀放弃了他成为一名医生的计划, 并以1.3万美元购买了这套服装。得益于创新产品, 客户服务和无数名人代言-奥斯汀已经亲自适合五美国总统, 达赖喇嘛和艺人从基因 Autry 到 奥兹奥斯本-公司每年销售额达到近10亿美元, 使他成为 亿万 富翁.

在整个过程中, 奥斯汀敦促他的工程师利用耳朵的潜力来监控健康指标, 如心率和实时语言翻译。"我一直在等待这么久, 以帮助人们生活更健康, 更好的生活," 奥斯汀告诉一个喧闹的人群在斯塔基总部期间 发射 里维奥 AI, 通过从马达加斯加的视频会议。

这种谈话听起来像是典型的公司乱说, 但奥斯汀不是你的普通商人。上周他在马达加斯加为当地人提供免费助听器。在过去的十年里, 他把日常管理的大部分留给了其他人, 而他和他的妻子塔尼与斯塔基基金会的工作人员一起旅行, 从拉马拉到卢旺达的 "听觉礼物" (并作出大量 糖浆状视频 来证明这一点)。奥斯丁通常每年在这类任务上花费超过150天, 在学校食堂和社区中心工作很长时间。"当我遇到他时, 我感觉到了极大的使命感," Satjiv Chahil 说, "克林顿在2013年克林顿全球倡议会议上介绍给奥斯汀的资深硅谷营销人员。"当他前往印度的部分地区时, 我在那里出生, 害怕去哪里, 给那些买不起鞋子的人提供助听器。

奥斯汀几年前就开始接触硅谷了。在 2013年, 斯塔基开始与苹果在一个 "制造 iPhone" 程序, 允许助听器用户有电话和音乐直接流进他们的助听器。不久之后, Chahil 被聘为帮助硅谷斯塔基的顾问, 并开始磨练产品战略。在二十世纪九十年代代初, Chahil 把电脑从一个枯燥的以文本为中心的设备变成了一个能够播放音乐、电影和多媒体软件的多媒体设备, 通过推动苹果将 cd-rom 驱动器和 Quicktime 视频软件添加到 mac 上。他也看到了同样的机会, 如果可以重新定义助听器, 不仅能增强残疾人的声音。Chahil 说: "大多数技术都是为了单一目的而部署的, 人们往往会反对从那里扩张。"当它发生时, 新的世界突然打开。

内部的丑闻

然而, 从2015末开始, 斯塔基被迫把注意力集中在当今世界上。圣诞节前几天, 奥斯汀解雇了长期的总统杰瑞 Ruzicka, 他被警察护送离开了现场。一年后, Ruzicka 和其他五人被控以多头阴谋诈骗该公司, 包括成立虚假分销商, 篡改工资记录, 以奖励自己的汽车和现金, 并伪造奥斯汀的签名, 授予两个股权在一个斯塔基联盟。Ruzicka 和另一名男子后来被判罪名成立, 包括邮件和电汇诈骗罪。然而, 在法庭上, Ruzicka 显然对奥斯汀推销他的继子的意图感到愤怒, 布兰登 Sawalich, 成为公司的下一任总统--自己拍了一些照片。在一份文件中, 他指责 Sawalich 是一个连环性骚扰者, 并质疑奥斯汀的理智, 嘲笑他神秘的精神信仰。奥斯汀自由地告诉听众-包括 在展台上 在审判期间-上帝曾告诉他, 他将在2011年11月11日死亡, 但一个年轻的墨西哥男孩谁与天使交谈后告诉他, 他有更多的时间来完成他的好作品。

里维奥 AI 的另一种观点。

斯塔基听力技术

在这种混乱中, 两斯塔基的努力重新定义助听器失败。在 2016年, 该公司开始创建一个 hearable 被称为波, 这将是销售更像一组更强劲的无线耳垫, 电池, 可以在一次充电的最后几天。因为他们不会完全堵塞耳道, 佩戴者不需要删除他们时, 他们想与某人交谈。Chahil 排队的罗伯特布伦纳, 苹果的前工业设计和设计师的第一节拍耳机, 设计的设备。但是当工程师无法在需要的时候获得电池寿命时, 斯塔基取消了该项目。

然后, 该公司专注于一个 伙伴 关系 与德国初创公司 Bragi, 早期制造商的非 FDA 批准, 消费价格 hearable。Bragi 的设备包括听力改善功能, 即使没有诊断听力损失的人, 以及活动跟踪, 卡路里计数, 心率监测器和后来的语言翻译。斯塔基投资于 Bragi, 公司 介绍 一个在2017年5月的设备的弗兰肯斯坦称为 "破折号 Pro 量身定制的斯塔基," 这是唯一可以通过听力学家。目标是融合 hearable 和助听器的最佳功能。在现实中, 它突出了他们最大的缺陷-不可靠, 缺乏舒适性, 和 hearable 的电池寿命差, 与价格和麻烦的助听器。

"听力学家目标的人口是白人、年长和富有的消费者, 需要解决听力损失," 听力技术执行和残疾倡导者, 自她3岁起就佩戴助听器。"短跑是针对一个年轻的观众, 没有线索谁斯塔基是谁, 谁没有兴趣支付一个听力师500美元的耳朵模具。

斯塔基的里维奥 AI 助听器的侧面视图, 以及正确的, 它是如何出现在佩戴者身上的。

斯塔基听力技术
斯塔基听力技术

到那时, 奥斯汀开始认真考虑采用硅谷的方式。首先, 他希望聘请一位技术领先的高级官员, 在实际产品中应用尖端技术。当 Bhowmik 在一个招聘人员的初夏接到电话时, 他很快就拒绝了。他在运行 Intel 的1400人感性计算实验室时过得很好, 它使用人工智能给机器提供人类的理解, 比如, 无人机可以避开旗杆, 比方说, 或者机器人可以响应警报。在挂断后, 他回忆说, 他写了一篇关于奥斯汀在研究生院的论文, 比较了以任务为导向的公共公司创始人 (Andy 格罗夫和比尔·盖茨) 和私人公司 (玻色和奥斯汀)。好奇的是, Bhowmik 飞到明尼阿波利斯, 奥斯汀讲述了斯塔基如何帮助那些照片挂在他诊所里的人的故事--不仅是名人, 还有明亮的眼睛的婴儿听到他们的第一声声音。两个月后, 奥斯汀在 Sawalich 的地下室里封了酒。"你用你对人工智能的热情来增强机器对世界的理解," 奥斯汀告诉他, "为什么不用它来增强人们对世界的理解呢?有很多人可以使用帮助。

Bhowmik 很快就开始为斯塔基的下一项助听器增加新的能力。该过程通常需要18月或更多次, 主要是为了满足 FDA 的测试要求。但这并不适用于非听觉能力, 斯塔基收到 FDA 的弃权。Bhowmik 重组了斯塔基的许多技术专家到七个 "老虎队"-包括秋季检测和语言翻译团队-并告诉他们快速获得他的原型, 或证明为什么这是不可能的。 在1月的斯塔基一年一度的拉斯维加斯博览会上, 他承诺在一年内就像里维奥 AI 这样的产品。

添加功能而不损害电池寿命

事实上, 截止日期是夏末, 当听力学家和其他客户期望供应商的新产品。 还有很多事情要做在硬件方面, 他们不得不添加惯性传感器-基本上, 加速度计和陀螺仪塞进一个芯片-到设备。他们必须创建新的应用程序, 并找出哪些功能应在设备上运行, 并可以在别处处理。最重要的是, 他们必须保持设备的45小时电池寿命。

结果是一个产品, 利用耳朵的自然优势, 为某些任务, 如检测时, 人们跌倒。根据老龄问题全国委员会的数据, 65 岁以上的人每11秒就会跌倒, 其中一半将在次年死亡。有些人购买的坠落检测监视器, 通知亲人911。但是人们经常抵制使用它们, Bhowmik 说, 基于 ear 的设备将更加准确。虽然硬件是在里维奥 AI, 斯塔基还没有打开服务, 因为它还没有完成现场测试。

新模式最性感的特点是能够在近实时地翻译27种语言。Bhowmik 知道, 将翻译服务建立到设备中会消耗太多的电力, 很快耗尽电池, 而斯塔基无法花上亿的钱, 就像谷歌建立谷歌翻译云服务一样。因此, 他利用硅谷的思维和窃听谷歌的翻译服务, 允许以半瓦特的功率运行的设备, 进入消耗尽可能多的兆瓦作为小城市的服务器场。Bhowmik 说, 翻译通常在不到半秒内到达, 当然只有当你有了互联网连接的功能才起作用。

斯塔基首席技术官阿钦 Bhowmik 给公司带来了硅谷的想法。

斯塔基听力技术

虽然里维奥 AI 是一项技术成就, 但它远非一个有保证的命中。与不幸的 "破折号 Pro 量身定制的斯塔基," 里维奥 AI 将只可通过听力学家, 带来了公司的大部分销售。这意味着它将花费至少3000美元, 并容易高达7000美元得到一双。这可能会吸引一些需要助听器的人。毫无疑问, 这是一个不断增长的市场, 考虑到所有这些老龄化的潮一代, 更不用说17% 的青少年与一些噪音导致听力损失听耳机。但是, 直到公司鼓起勇气扩大听力学家, 通过大盒零售商和其他渠道销售更便宜的产品, 斯塔基的多功能设备只会成为一个社会小部分的助听器的 iPhone。

"有一个巨大的机会, 以耳为基础的技术, 没有人已经雕刻出来了, 并没有任何理由, 一个没有人听说过的小明尼苏达州公司不能做到这一点, 说:" 基因明斯特, 一个长期的消费者技术分析师, 与风险公司。"但要吸引那些不老又富有的人, 必须在300美元的产品上, 而不是3000美元的产品。

Sawalich, who became Starkey’s president in July 2017, the same month Bhowmik was hired, makes no excuses for this strategy. He points out that 91 percent of hearing-aid owners are satisfied with them, despite the cost and hassle. He argues that anyone with serious hearing loss wants help from an expert, and that doesn’t mean the clerk at the nearest Best Buy. “Look, we can double or triple the size of our company without having to take on Apple any other big tech company,” says Sawalich. “In fact, I’d rather collaborate with those guys.”

这是明智的, 但只有在斯塔基不断创新的硅谷风格的紧迫性下, 这个计划才会奏效。 这就是为什么 Bhowmik 在那里。他说, 该公司已经在研究后续产品, 包括那些添加传感器监测心跳。他增加了许多来自硅谷、以色列和其他地方的技术人员, 让他们留在那里, 而不是来明尼苏达--以帮助更多的奥斯汀的梦想。随着时间的推移, 斯塔基助听器可能包括生物传感器, 以寻找癫痫发作或中风的迹象。它可以添加应用程序, 以帮助人们改善他们的睡眠, 甚至预测跌倒-通过耳语到佩戴者坐下来, 如果它检测到不规则的步态。Bhowmik 说: "我们将发明一些东西, 即使是科技的最大玩家, 也会让他们大吃一惊。

否则, 惊喜可能在斯塔基上。


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